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Mayo 3, 2022. La Cola de Sodio de Mercurio

    Créditos y Derechos de la Imagen: Sebastian Voltmer (Para una versión sin anotaciones vea en este enlace y para una de mayor resolución siga este enlace)

    Eso no es un cometa. Debajo del cúmulo estelar de las Pléyades está en realidad un planeta: Mercurio. Las exposiciones prolongadas del planeta más interior de nuestro Sistema Solar podrían revelar algo inesperado: una cola. La delgada atmósfera de Mercurio contiene pequeñas cantidades de sodio que brilla cuando se le excita con la luz del Sol. La luz solar también libera estas moléculas desde la superficie de Mercurio y las empuja lejos de allí. El resplandor amarillento del sodio, en particular, es relativamente brillante. Fotografiados acá, Mercurio y su cola de sodio están visibles en esta imagen profunda tomada la semana pasada desde La Palma, España, a través de un filtro que transmite principalmente la luz amarilla emitida por el sodio. Predicha por primera vez en la década de los 1980, la cola de Mercurio fue descubierta  primero en 2001. Muchos detalles de la cola se revelaron en observaciones múltiples realizadas por la robotizadas sonda espacial MESSENGER de la NASA, que orbitó a Mercurio entre 2011 y 2015. Las colas, por supuesto, usualmente están asociadas con los cometas.

    Fuente: Astronomy Picture of the Day (APOD)