Una Rara Nova Visible a Simple Vista

Cada 20 años, más o menos, ocurre una explosión termonuclear en la superficie de RS Ophiuchi, una estrella enana blanca en la constelación de Ofiuco. Ayer, 8 de agosto, volvió a ocurrir. El 8 de agosto, la brillantez de la pequeña estrella se incrementó 600 veces, desde magnitud +12.5 a +5. Keith Geary de Irlanda fue el primero en notarla. Horas más tarde, el astrónomo italiano Ernesto Guido y sus colegas, fotografiaron el estallido usando un telescopio controlado remotamente en Australia:

Esta es una estrella del tipo llamado «nova recurrente» y es algo rara. En toda la Vía Láctea sólo se conocen 7 sistemas estelares que producen tales explosiones.

RS Oph es en realidad una estrella binaria — una muy desbalanceada. Por un lado está una enana blanca, y por el otro, una gigante roja. Hay una distancia muy pequeña entre las dos de tal manera que la gravedad de la enana blanca es capaz de jalar material gaseoso de la estrella más grande y acumularla sobre ella en un disco de acreción. Cada par de décadas, se ha acumulado suficiente materia para disparar una explosión. La última vez que esto pasó fue en 2006.

A 5ª magnitud, el actual estallido es visible a simple vista, aunque solo apenas. Un binocular o un telescopio permitirían verla con facilidad. Mire hacia el sur al anochecer. Ofiuco cuelga alta en el cielo justo encima de las constelaciones mejor conocidas del Escorpión y Sagitario. Para ver mapas de ubicación: sencillo, detallado, de verdad detallado.

Actualización: El observador de estrellas variables Filipp Romanov de Yuzhno-Morskoy, Rusia, ha visto recientemente a RS Oph y estima que su brillantez se ha incrementado más, hasta +4.6.

Fuente: Spaceweather.com