Brote de meteoros de las Alfa Monocéridas.

Un meteoro Alfa Monocérida fotografiado el 8 de noviembre de 2014.
Créditos de la imagen: United Kingdom Meteor Observation Network (UKMON)

Si acaso las Leónidas de este año terminan decepcionando su espera, podría haber una oportunidad de ver otra lluvia de meteoros que podría considerarse «inesperada».
Según Bob King, de la revista Sky & Telescope, en la noche del jueves 21 a la madrugada del 22 de noviembre próximo, se espera que ocurra un brote repentino de meteoros del enjambre de las Alfa Monocéridas, una lluvia de meteoros que normalmente produce muy pocos meteoros por hora. En esta ocasión se espera que pueda producir hasta 400 por hora.
¿Qué son las Alfa Monocéridas? Se trata de un enjambre de meteoros que parece originarse en la región de la constelación del Unicornio (Monoceros), y cuyo origen se desconoce, aunque se sospecha de un cometa de período largo que pasa por el interior del Sistema Solar cada 500 años. Este visitante sin nombre depositó una franja densa y angosta de restos cometarios en un pasado lejano, y que se estima tiene alrededor de 55,000 kilómetros de ancho, es decir, parecida a la distancia desde el centro de la Tierra hasta el cinturón de los satélites geoestacionario.
Ya se han registrado previamente brotes de este enjambre. Reporta la Sky & Telescope que los que ocurrieron en 1925 y 1935, la actividad alcanzó una TCH (Tasa Cenital Horaria) de 1000 por hora; también que en los brotes ocurridos en 1985 y 1995, la TCH llegó a 700 y 400. ¿Qué es la TCH? Es un número idealizado que se basa sobre cuántos meteoros vería un solo observador si el radiante de la lluvia estuviera sobre su cabeza en un cielo completamente oscuro durante el máximo de la lluvia de meteoros.
Lo interesante es esto: se espera que la Tierra pase por lo más nutrido del enjambre en algún momento alrededor de las 4:50 Hora Universal del 22 de noviembre (Eso es las 10:50 p.m. hora de El Salvador del 21 de noviembre), pues las circunstancias este año son similares a las que se dieron durante el brote de 1995; aunque la cantidad de meteoros que se vean dependerá de qué tan cerca pase la Tierra del centro de la parte densa de la corriente de meteoroides, o si pasa por la parte de abajo o por la de arriba. Aún así, podrían esperarse como mínimo unos 100 meteoros por hora.
Pero (siempre hay uno), tendrá que estar muy atento. El máximo de esta lluvia de meteoros, según las observaciones de años anteriores, ¡dura entre 15 a 40 minutos!

Este mapa muestra la ubicación de los radiantes de 1985 y 1995. El cielo se muestra alrededor de las 11:00 p.m. del 21 de noviembre. Aunque los meteoros pueden aparecer en cualquier lado del cielo, estos parecerán venir de un punto en las cercanías de la estrella Proción.
Fuente y créditos: Sky & Telescope.

¿A qué hora salir a ver? Debido a la brevedad del máximo, los astrónomos que han estudiado este enjambre recomiendan que se salga a ver no más tarde de las 10:15 p.m, hora local. A esa hora el radiante (el punto desde el cual parecen provenir los meteoros) ya habrá salido por el punto cardinal Este. Cerca de él se encuentra la estrella Proción, de la constelación de Can Menor.
¿Molestará la Luna? Pues no, esa noche la Luna saldrá luego de las 2 a.m. del 22. Así que podríamos tener la oportunidad de agarrar al máximo. Claro, esperemos que el cielo esté despejado esa noche.
El mapa que se comparte acá muestra la ubicación del radiante de 1985 y de 1995. Notará que están en diferentes partes del cielo. Ese se debe a que la corriente de meteoroides va desplazándose año con año.
Las Alfa Monocéridas son meteoros rápidos, entran a nuestra atmósfera a unos 64 kilómetros por segundo, similares a las Perseidas. Se anima a los observadores a buscarse un lugar oscuro, lejos de la ciudad y realizar observaciones detalladas: hora del máximo y posición del radiante son esenciales para poder predecir futuros retornos de otros brotes.
También puede tomar fotografías. Puede poner su cámara sobre un trípode y empezar a sacar exposiciones de campo amplio de 30 segundos a 1 minuto de duración.
Esperemos tener las condiciones para disfrutar de este evento. Cielos despejados a todos.

Fuente: Sky & Telescope, «Intense Meteor Outburst Expected from the Alpha Monocerotids«

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